La crisis económica se avecina como rabia de protestas en el Líbano

BEIRUT, Líbano – Los bancos en todo el Líbano han cerrado sus puertas esta semana para proteger a los empleados de los clientes enojados que demandan sus dólares. Por lo tanto, esa ira se ha redirigido a los A.T.M.s., que también se niegan a dar dólares, independientemente de la cantidad de clientes que tengan en sus cuentas.

"Quiero mis dólares", dijo Sonia Badran, una madre de cuatro hijos casada con un reparador de ascensores, después de su tercer viaje fallido al banco esta semana. Hasta que se resuelva la crisis del dólar en el país, dijo, las protestas antigubernamentales deberían continuar.

"Que se queden en las calles", dijo. "Esto no es aceptable."

Después de casi un mes de misa protestas criticando a la élite política del Líbano Para la corrupción y la mala gestión, los problemas económicos a largo plazo del país chocan cada vez más con la vida cotidiana de sus ciudadanos.

Los dólares estadounidenses, utilizados durante mucho tiempo junto con la libra libanesa, han escaseado porque las preocupaciones por la agitación política han provocado que más personas intenten retirar su dinero. Por lo tanto, los empleadores han tenido problemas para pagar los salarios, los inquilinos para pagar el alquiler y los comerciantes para pagar los bienes y servicios del extranjero.

El alivio parece remoto, dicen analistas y economistas; Los problemas subyacentes se han ido acumulando durante tanto tiempo que solo pueden solucionarse mediante políticas a largo plazo que puedan causar dolor. Y poner en marcha tales iniciativas requeriría un gobierno fuerte, del que carece Líbano.

"El problema es que las políticas actuales son insostenibles", dijo Nasser Saidi, ex ministro de economía libanés. Poner al país en el camino correcto requeriría enfrentar simultáneamente un gran déficit presupuestario y reducir la deuda pública, una tarea gigantesca.

"Realmente no tienes muchas opciones", dijo. "Estás al borde del precipicio y estás mirando hacia abajo, así que a menos que hagas eso, ¿dónde va a terminar esto?"

Las protestas en todo el Líbano estallaron el 17 de octubre después de que el gobierno sugiriera que podría aumentar los ingresos al gravar las llamadas hecho a través de servicios de internet como WhatsApp. Para muchos libaneses, era insultante que los líderes del país intentaran usar sus llamados para subsidiar al estado después de décadas de mala administración y saqueos.

Las manifestaciones han continuado desde entonces en un movimiento que se ha mantenido en gran medida sin líderes, con demandas que van desde reformas económicas hasta juicios por políticos corruptos y el derrocamiento total de la élite política.

Un mes después, la principal victoria de los manifestantes fue La renuncia del primer ministro Saad Hariri el 29 de octubre. El viernes, se habló de que los principales partidos políticos del país habían acordado nominar a Mohammad Safadi, un ex ministro de finanzas, como su sucesor.

Safadi podría comenzar a tratar de formar un nuevo gobierno la próxima semana, dijo el ministro de Relaciones Exteriores del Líbano, Gebran Bassil, a una estación de televisión local. Pero tales procesos a menudo demoran meses en el Líbano y no estaba claro de inmediato cuánto respaldo tenía Safadi.

Tampoco estaba claro si su nombramiento mitigaría las protestas. En muchos sentidos, el acaudalado hombre de 75 años, que tiene amplios lazos comerciales con Arabia Saudita, es de la misma clase de líderes de los que los manifestantes salieron a las calles para deshacerse.

Cualquier nuevo gobierno que no tenga la aceptación de los manifestantes tendrá dificultades para implementar políticas significativas, dijo Michael Young, editor principal del Centro Carnegie Middle East en Beirut.

"Cualquier gobierno que no satisfaga las demandas del público comenzará básicamente en un agujero", dijo. "Será un gobierno al que se opondrá el pueblo y tendrá poca legitimidad para imponer reformas".

Además de calmar la crisis política inmediata del país, cualquier nuevo gobierno tendrá que lidiar con problemas económicos profundamente arraigados que se han estado gestando durante años, finalmente dejando a los ciudadanos incapaces de sacar sus propios dólares del banco.

Durante más de dos décadas, los libaneses han utilizado simultáneamente dólares estadounidenses y libras libanesas, un acuerdo que fue posible gracias a una política del banco central que mantuvo el tipo de cambio fijo en aproximadamente 1,500 libras por dólar.

Las dos monedas se usaban de manera tan intercambiable en la vida diaria que era común pagar una comida o un taxi en una moneda y recibir el cambio en la otra, o en una combinación de ambas.

Pero mantener esa tasa requería continuamente traer nuevos dólares al país, generalmente atrayendo a los inversores adinerados a hacer grandes depósitos en dólares para tasas de interés altas, una estrategia que algunos economistas han comparado con un esquema Ponzi.

"En cierto sentido, esa es la definición de un esquema Ponzi, que no sea la parte fraudulenta", dijo Dan Azzi, ex ejecutivo bancario libanés y miembro de liderazgo avanzado en Harvard.

La política funcionó durante mucho tiempo, pero estuvo bajo tensión en los últimos años, ya que el banco central tuvo que cumplir con las altas tasas de interés que había prometido, mientras que las turbulencias regionales asustaron a muchos nuevos inversores. Con el tiempo, la brecha entre lo que los inversores habían ganado en papel y el dinero real en el banco central creció.

"Es casi surrealista lo que está sucediendo", dijo Azzi. "Un problema virtual, un problema teórico que se ha extendido en el mundo real".

Ahora, la creciente demanda por parte de inversionistas ricos y clientes de bancos de clase media por la cantidad limitada de dólares significa que no hay suficientes para todos. Eso ya ha debilitado la conexión entre el dólar y la libra libanesa, cuyo valor ha disminuido en el mercado negro, y ha socavado la confianza en los bancos.

Incluso antes de que comenzaran las protestas el mes pasado, se habían retirado alrededor de $ 3 mil millones de los bancos libaneses, dijo a los periodistas esta semana el gobernador del banco central, Riad Salameh.. Se retiraron otros $ 2 mil millones después de la reapertura de los bancos después de las dos primeras semanas de protestas.

El Sr. Salameh insistió en que los depósitos eran seguros y que no se habían establecido límites oficiales para los retiros de dólares, pero muchos bancos han impuesto límites no oficiales que cambian con frecuencia y no se anuncian públicamente.

En medio de una creciente ira sobre los límites, los empleados del banco comenzaron una huelga abierta el martes, diciendo que necesitaban protección contra los clientes enojados. Si bien los bancos han estado cerrados, muchos han dejado de distribuir dólares de A.T.M. y han establecido nuevos límites en las transacciones de deudas y tarjetas de crédito.

No está claro si tales prácticas son legales, ya que no existe una ley que las autorice, dijo Karim Nammour, un abogado de La agenda legal, un grupo de defensa.

"Estamos viviendo completamente en una situación sin una base legal", dijo.

La incapacidad de obtener dólares ha causado una serie de dolores de cabeza a las personas que pagan las tasas escolares o alquilan en dólares y a las empresas que dependen de dólares para pagar bienes o servicios extranjeros.

Algunos productos extranjeros han desaparecido de los estantes de los supermercados, y las estaciones de servicio se quedaron sin combustible recientemente hasta que el gobierno intervino para asegurarse de que los comerciantes de combustible pudieran pagar las importaciones.

Elie Abyad, propietario de una agencia de viajes con seis empleados en Beirut, dijo que le ha costado mantener su negocio en funcionamiento ya que todos los boletos de avión extranjeros y las reservas de hotel deben hacerse en dólares, lo que su banco local ha limitado su capacidad de usar.

Había intentado obtener efectivo de las sucursales bancarias y de A.T.M., sin éxito, y había pagado a sus empleados la mitad de sus salarios en libras, ya que no podía obtener suficientes dólares. A sus clientes también les faltaron los planes debido a las nuevas regulaciones, ya que no pueden retirar dólares para pagar viajes al extranjero.

En todo el país, un flujo constante de ciudadanos ha estado probando suerte en A.T.M. para ver si pueden lograr sacar dólares, principalmente en vano.

Después de intentar repetidamente, y finalmente fracasar, obtener $ 300 de su propio dinero de un cajero automático, Raymond Haddad, un funcionario retirado de la lotería nacional de Líbano, dijo que no tenía forma de pagar la próxima cuota en una computadora para su hijo porque el distribuidor lo haría acepta solo dólares y su banco le daría solo libras.

"Necesitan formar un nuevo gobierno para sacarnos de este agujero", dijo Haddad. "Pero debe ser un gobierno que genere confianza, no cualquier gobierno".

Hwaida Saad contribuyó con informes de Beirut.

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